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El volcán más activo del Sistema Solar podría estallar en apenas unos días

Por: Muy Interesante - Fecha: 2019-10-20 09:00:00 Etiquetas: Mundo / Vida

Si los científicos están en lo cierto, el volcán más activo del Sistema Solar está a punto de entrar en erupción. Su nombre es Loki, en honor del tramposo dios nórdico, y es el mayor de los más de 400 volcanes que salpican la superficie de Io, el satélite de Júpiter que cuenta con la mayor actividad volcánica de todos los mundos y lunas de nuestro sistema planetario.

Io, una de las llamadas “lunas galileanas” (los cuatro mayores satélites de Júpiter, descubiertas por Galileo en 1610) es completamente distinta de Calisto, Ganimedes y Europa, que se distinguen por sus superficies heladas y por tener vastos océnos subterráneos. Io, sin embargo, es un mundo con más de 400 volcanes en continua actividad. Y Loki  es el mayor de todos ellos, con su impresionante lago de lava de 200 km de diámetro (Loki Patera), tan grande que puede verse fácilmente con los telescopios de la Tierra.

Desde el año 1979 sabemos que este enorme volcán está activo, y desde 2002, gracias a Julie Rathbun, que hoy es Investigadora Senior en el Instituro de Ciencias Planetarias de Arizona, en Estados Unidos, sabemos también que sus erupciones se producen con asombrosa regularidad.

Pero a lo largo de los últimos tiempos las cosas parecen haber cambiado. Y según ha asegurado Rathbun durante su intervención en la reciente reunión anual del  Congreso Europeo de Ciencias Planetarias, celebrado hace unos días en Guinebra, un nuevo estallido de Loki es inminente. De hecho, podría producirse antes de que termine septiembre.

Después de cientos de observaciones llevadas a cabo entre los años 1988 y 2000, Rathbun y sus colegas lograron establecer que las erupciones de Loki se producían exctamente cada 540 días. Al principio de cada nueva erupción, según explicaron en 2002 los científicos en un artículo publicado en Geophysical Research Letters, Loki se iluminaba intensamente durante 230 días antes de volver a oscurecerse, y repetía todo el ciclo una y otra vez, con la precisión de un reloj.

Per en 2001 el volcán dejó de brillar y oscurecerse de esa forma. Hasta que de pronto, en 2013, y sin que los investigadores sepan por qué, Loki volvió a su comportamiento habitual, aunque con una diferencia: el ciclo completo de actividad y reposo se había acortado. Loki ya no entraba en erupción cada 540 días, sino cada 475. Y así sigue en la actualidad.

La última erupción de Loki, predicha con gran exactitud por Rathbun, tuvo lugar en Mayo de 2018. Y en palabras de la investigadora, “si su comportamiento no ha cambiado, volverá a entrar en erupción durante este mes de septiembre”. En su investigación, la científica utiliza el telescopio infrarrojo de la NASA en Hawaii para medir el brillo de Loki todas las semanas. Fue así como pudo predecir la erupción de mayo del pasado año, y es así como ha podido decir que, según ella, Loki volverá a explotar uno de estos días.

Por lo general, resulta muy complicado predecir cuándo un volcán va a entrar en erupción, ya que son muchas, y muy variadas, las razones geológicas que entran en juego. Pero en el caso de este enorme volcán de Io la regularidad de sus ciclos activos resulta pasmosa.  “Creo que Loki es tan grande -dice Rathbun- que cualquiera de las pequeñas perturbaciones geológicas que se producen normalmente, una fractura aquí o allá, no termina de afectarle”.

Y es que este volcán es realmente enorme. Cuando está activo, es responsable de aproximadamente el 15% del flujo total de calor en Io, a pesar de sus 400 volcanes. “No hay nada comparable en la Tierra -asegura la investigadora-, nada. Si estuviera aquí, ocuparía por completo el sur de California”.

Fuente: ABC

Foto: ABC